Monitor de Latinoamérica

ENTREVISTA / Alberto Bacó Bagué , se­cre­tario de Desarrollo Económico y Comercio de Puerto Rico

"La ruta Madrid-San Juan de Air Europa refuerza el plan de impulso turístico de Puerto Rico"

"La Isla, puente na­tural para las firmas es­pañolas que quieren en­trar en EEUU, vive una se­gunda trans­for­ma­ción ba­sada en ser­vi­cios, di­ver­si­fi­ca­ción e in­ter­na­cio­na­li­za­ción"

Alberto Bacó Bagué
Alberto Bacó Bagué

Son tiempos com­pli­cados para la eco­nomía del Estado Libre Asociado de Puerto Rico, que arrastra una pro­lon­gada des­ace­le­ra­ción eco­nó­mica de ocho años y una deuda de 70.000 mi­llones de dó­lares y que veía en fe­brero cómo las agen­cias S&P, Moody´s y Fitch re­ba­jaban su cla­si­fi­ca­ción a la ca­te­goría de bono ba­sura, de­ci­sión ca­li­fi­cada de "injusta" por San Juan. Se trata de una crisis eco­nó­mica que, desde su lle­gada a poder a co­mienzos de 2013, el go­ber­nador García Padilla trata de re­vertir con am­bi­ciosas me­didas de ajuste pre­su­pues­ta­rio, es­tí­mulo e in­ter­na­cio­na­li­za­ción de la eco­nomía y un mayor im­pulso a la cap­ta­ción de in­ver­sión ex­tran­jera. En este sen­tido, para la Isla, que ha re­cor­tado el gasto, subido im­puestos e ini­ciado una re­forma de las pen­sio­nes, la reanu­da­ción de los vuelos di­rectos entre Madrid y San Juan, anun­ciada se­manas atrás por Air Europa, su­pone un balón de oxí­geno y un re­fuerzo clave en su ob­je­tivo de con­vertir el tu­rismo en pa­lanca de cre­ci­miento.

Air Europa inauguró el 22 de mayo sus vuelos directos a Puerto Rico, recobrando la ruta directa Madrid-San Juan que abandonó Iberia hace un año y una conexión que ha generado enormes expectativas en una Isla que no sólo pretende atraer más turismo español, sino también más inversiones, como señala el secretario (ministro) de Desarrollo Económico y Comercio, Alberto Bacó, en una entrevista con CapitalMadrid.com.

Bacó, que juzga que la economía de Puerto Rico está ya en "un punto de inflexión" tras atravesar un largo período de decrecimiento, explica que el plan de acción diseñado por el Gobierno para promover la expansión y revertir una crítica situación heredada comienza a rendir frutos. "Se han fijado tanto medidas fiscales como de desarrollo económico para recuperar el crecimiento y la confianza de los mercados. En el lado fiscal, medidas para asegurar la liquidez, recortar gastos, aumentar recaudación y evitar la evasión". En el lado del desarrollo económico, la Isla que "está inmersa en una segunda transformación económica, apuesta por una economía de servicios, con prioridad al turismo, el sector bancario, los seguros, la ingeniería, la informática y la biotecnología, así como un renovado aliento a las manufacturas y la inversión extranjera, por la internacionalización", señala.

Según el titular de Economía, con una larga trayectoria en el sector público y en el sector privado y que asumió el cargo en enero de 2013, tras la elección de García Padilla como gobernador, el conocimiento de las regulaciones y normas jurisdiccionales de EEUU y unos recursos humanos muy capacitados y bilingües, unidos a una independencia fiscal de Washington que permite ofrecer importantes incentivos y a la transparencia jurídica, convierten a Puerto Rico en plataforma ideal y en trampolín de puerta natural para las compañías españolas, europeas y latinoamericanas que quieren entrar en el mercado de EEUU. "Puerto Rico es una plataforma estratégica", señala Bacó, que apunta que el Gobierno quiere potenciar este rol y convertir a la Isla en puente de inversiones de España hacia EEUU y Latinoamérica, en plataforma tanto para las empresas extranjeras que quieren exportar sus servicios a Norteamérica como para las compañías locales que a su vez deseen salir hacia Europa."

Puerto Rico, que traza planes para incrementar su relación comercial y económica con España, busca en nuestro país un socio privilegiado para impulsar el turismo, uno de sus ejes de crecimiento junto a la industria de biotecnología, la farmacia, la informática y la aeronáutica. La Isla ha puesto en marcha un plan agresivo para aumentar el turismo, una estrategia en la que la apertura de la ruta área entre Madrid y San Juan es clave, y está abierta a la llegada de inversores españoles del sector.

En Puerto Rico se tienen muchas expectativas depositadas en la reanudación de la ruta área directa Madrid-San Juan, operada por Air Europa y que irá acompañada de una inversión de dos millones de dólares para promocionar la isla. Otras compañías como Avianca también van a enlazar directamente. ¿Qué supone para la isla esas conexiones?

Para Puerto Rico la recuperación de esa ruta es muy importante, una pieza clave. Con la llegada de Air Europa, la Isla restablece su conexión aérea directa de 60 años de antigüedad con Madrid y el resto de Europa. Estimamos que esta conexión, que tendrá una frecuencia de dos vuelos por semana, ayudará a llevar a la Isla al menos 15.000 turistas europeos al año, con un impacto económico de 38 millones de dólares en el primer ejercicio y la creación de 15.000 empleos directos y 450 indirectos. Para nuestro sector turístico se trata de algo muy relevante: la llegada de Air Europa, que nos ayuda a reconectar con España, destino natural para Puerto Rico incrementará el tráfico turístico de forma sustancial.

Además, las nuevas líneas aéreas no sólo llevan turistas para los hoteles, sino negocio incremental para operadores de excursión y turísticos, especialmente procedentes de mercados europeos, donde la mayoría de viajeros se trasladan con paquetes o _tours _que incluyen excursiones y visitas. Nos ayudará, además, en el mercado de cruceros, aumentando el tráfico de homeport.

¿Cuenta con un aumento de rutas? ¿Y con un retorno de Iberia a la Isla?

Avianca reabrió el verano pasado la ruta Bogotá-Puerto Rico y recientemente se han abierto nuevas con Jet Blue, Seaborne y Southwest. Con Iberia, que estuvo presente en la Isla por más de 20 años, hay conversaciones iniciales y su regreso sería bienvenido.

**El presidente de Globalia (Air Europa), Juan José Hidalgo, no descarta futuras inversiones de su grupo, muy presente en la vecina Dominicana, en el sector hotelero de Puerto Rico. ¿Existe ya algún preacuerdo en este sentido con Globalia o con otras compañías del sector turístico hispano? **

El señor Hidalgo ya había manifestado que llegan a Puerto Rico con el fin de desarrollar la Isla como un destino turístico, que se pueda promocionar y vender a los europeos con nuevas ofertas de aventura y cruceros. Para lograr eso, hay que dar a conocer a Puerto Rico entre los españoles, porque se ha notado existe desconocimiento sobre la Isla en España. Hidalgo ha indicado también que la llegada Air Europa es el principio de la relación comercial y que ya se analizan otras posibles inversiones, incluyendo el sector hotelero. De hecho, ya hubo conversaciones al respecto en Puerto Rico.

También se han concretado otros acuerdos que afectan al sector hotelero y que tienen efectos positivos en otros sectores. Por ejemplo, el inversor John Paulson realizó una inversión de 260 millones de dólares para los hoteles Vanderbilt y La Concha, que va a generar 400 nuevos empleos. También este año se anunció la adquisición por parte de Encanto Group de Punta Candelero Beach Resort & Marina en Palmas del Mar, Humacao, donde se planea invertir más de 200 millones. En total tenemos 35 proyectos hoteleros en distintas fases de desarrollo. Estamos muy satisfechos.

**La Isla opta por el turismo como palanca de crecimiento y remedio contra la recesión. De hecho, se ha diseñado un Plan Estratégico al respecto... **

Desarrollar el turismo se inserta dentro del Plan de Desarrollo Económico como uno de los sectores tradicionales a fortalecer. La meta es llevar la participación de la industria turística al 8% del PIB, lo que representaría un incremento en la economía en torno a 1.100 millones de dólares. El plan de trabajo que se ha delineado se centra en varios objetivos. Uno de ellos es posicionar a Puerto Rico como el centro aéreo del Caribe. Para eso hay que aumentar las alternativas de líneas aéreas y las rutas existentes. Se busca también desarrollar un producto turístico de calidad mundial. Se quiere apoyar a nuestros inversores donde haya potencial de crecimiento, desarrollo y creación de empleos. La idea es aumentar el tráfico total de pasajeros a través del Aeropuerto de San Juan de 8,4 millones a 10 millones en cuatro años e incrementar el gasto de las personas que visitan la Isla de 3.200 millones de dólares de 2012 a 4.300 millones de dólares para finales de 2017, un 34% más.

El plan de acción contempla diversificar nuestros mercados-nichos, cuidar la calidad en cada aspecto de la oferta turística para lograr que la experiencia del turista sea excepcional. Y estos elementos deben estar apoyados por un esfuerzo de márketing enfocado, que ayude a destacar la oferta. La Isla invertirá hasta 300 millones de dólares en el sector turístico y se abrirá a segmentos como deporte, cultura y aventura.

¿Cuenta la isla con las firmas españolas para impulsar ese plan?

Por supuesto, es de nuestro máximo interés que firmas españolas, como ahora Globalia, formen parte del plan de internacionalizar la Isla y encaminarla a una economía de servicios. Y no solo en lo que respecta al turismo, sino también a otros sectores en los que la Isla tiene potencial de crecimiento.

San Juan ha anunciado planes para estrechar relaciones comerciales con España, tanto por el interés de sus empresas por internacionalizarse como por su carácter de puerta de entrada a Europa. También hay en marcha planes para atraer inversión extranjera y dinamizar la economía...

Puerto Rico está inmerso en una segunda transformación económica. La visión de nuestro Plan de Desarrollo Económico es capitalizar las fortalezas históricas, creatividad y espíritu innovador para lograr una economía más diversificada y basada en el conocimiento que vaya a la par con los retos de la globalización y aproveche al máximo las oportunidades emergentes. Nuestras prioridades son fortalecer nuestras industrias tradicionales mientras diversificamos las fuentes de empleo; estimular el emprendimiento para impulsar el desarrollo de una base sólida de pymes; restablecer la credibilidad de Puerto Rico como jurisdicción de negocios favorable y aprovechar al máximo las oportunidades que brinda nuestra autonomía fiscal.

Nuestro interés de fijar nuevas relaciones comerciales con distintos países se enfoca en dos aspectos. Uno de ellos persigue atraer empresas que trasladen sus servicios a la Isla. Puerto Rico goza de unas particularidades que le permiten convertirse en puente de entrada para empresas españolas al mercado estadounidense y latinoamericano. Creo que la Isla es una plataforma, un trampolín idóneo de inversión para las empresas españolas y europeas que miran hacia EEUU y para las compañías latinoamericanas que piensan en Puerto Rico con vistas a Norteamérica. El otro aspecto es la exportación de servicios. Estamos impulsando que compañías y empresarios nacionales y extranjeros ofrezcan sus servicios desde aquí a otros mercados. Ambas estrategias buscan captar capital para el país que suponga una inyección para la economía, porque es esencial para relanzar el crecimiento.

¿Cuál es el estado de la inversión española en Puerto Rico? ¿Qué medidas planea el Gobierno para impulsar la llegada de capital español e internacional en los próximos años y en qué sectores?

Además de los planes sobre el sector turístico, que ya mencioné, Puerto Rico tiene previsto invertir 100 millones de dólares en las áreas de biotecnología e informática, dos campos que son también prioritarios. Permítame hacerle notar la fuerza del sector farmacéutico en la Isla, donde están presentes ya las 10 compañías más importantes del mundo. También comenzamos a ser destino inversor de compañías del sector aeronáutico y estamos abiertos al sector de energías renovables, en el que las compañías españolas son punteras.

A principios de año la Compañía de Fomento Industrial de Puerto Rico (Pridco) recibió a un grupo de empresarios españoles que participaba del encuentro empresarial _Puerto Rico: Gateway to the United States Biotechnology Market, _una iniciativa dirigida a promover las ventajas competitivas de la Isla en el área de biotecnología. Este ha sido uno de los últimos ejemplos del esfuerzo de promoción industrial para abrir las puertas a empresas españolas.

Con sus incentivos, Puerto Rico ha logrado interesar a grandes compañías de seguros. También está siendo muy competitivo en el desarrollo de dispositivos médicos, donde existe gran potencial de comercialización de productos. Muchas compañías españolas han notado que deben establecerse en territorio de EEUU para tener acceso a oportunidades de venture capital. Puerto Rico ofrece un destino ideal ya que ofrece incentivos que no existen en el resto de EEUU. La Isla también se ha convertido en lugar atractivo para desarrollo de aplicaciones (APP's), pero los sectores de farmacéutica y dispositivos médicos siguen siendo los principales. MAPFRE y Santander son ejemplos de compañías que han utilizado Puerto Rico como trampolín para llegar a EEUU, pero también hay compañías de infraestructura, gas natural, videojuegos...

Además de la estabilidad jurídica, ¿qué otros incentivos ofrece la Isla?

Además de los incentivos al sector manufacturero, Puerto Rico ofrece otros estímulos y beneficios muy atractivos para las empresas extranjeras en otras áreas de su economía. Por ejemplo, la _Ley 20 para la Exportación de Servicios, _destinada a promover la creación de empleos dirigidos a ofrecer servicios para clientes externos: los proyectos elegibles bajo esta ley pueden disfrutar de una tasa fija de 4% sobre el ingreso. Además, disponemos de la _Ley 22 para Residentes Inversionistas, _que permite a las personas que establezcan su residencia en Puerto Rico disfrutar del 100% de exención en dividendos, intereses y ganancias de capital.

Asimismo, Puerto Rico cuenta con el Centro Internacional de Seguros: las exenciones contributivas para aseguradoras y reaseguradoras incluyen 100% de exención sobre el ingreso neto para los primeros 1,2 millones y una tasa contributiva del 4% en lo sucesivo. Y también otorga exención contributiva en las primas, el pago de dividendos y otras ganancias que genere la aseguradora o reaseguradora internacional o su empresa matriz. A través nuestro _Centro International de Banca, _las instituciones financieras pueden disfrutar de 4% de contribución fija y total exención sobre dividendos a accionistas y socios...

**En febrero, las agencias de rating rebajaron la nota de la deuda de Puerto Rico al equivalente a bono basura ¿Qué acciones se van a adoptar para recobrar la confianza y enderezar el rumbo financiero? **

El plan de recuperación consta de dos grandes columnas. Una de ellas, la de la estabilización fiscal, con ajuste de gasto y aumento en recaudación. La otra es la que agrupa los esfuerzos dirigidos a impulsar el crecimiento. El plan de desarrollo económico que hemos puesto en marcha tiene como ejes prioritarios diversificar y fortalecer las industrias y servicios que trabajan con ciencias vivas, exportar servicios, fortalecer el turismo promocionando a Puerto Rico como destino y capturando nichos emergentes como el turismo de lujo, ecoturismo, turismo médico y turismo deportivo. Otras áreas de prioridad son estimular el desarrollo de las pymes e invertir en producción agrícola. Es decir, que el turismo es un área prioritaria del plan, pero no la única y no podemos catalogarla de más importante porque en todas concentramos esfuerzos.

**S&P y Moody´s detectaron tanto problemas de liquidez para refinanciar un déficit de 2.000 millones como dificultades para acceder a mercados de deuda. ¿Qué alternativas de financiación para ganar liquidez prevé? **

El equipo económico está atendiendo el asunto de la recuperación fiscal de manera integrada, pero desde varios flancos. Los componentes de la parte fiscal están tomando medidas, como dije, para asegurar la liquidez del Gobierno, para recortar gastos, aumentar recaudación y combatir evasión. Puerto Rico necesita mantener liquidez y recuperar su credibilidad ante el mercado, encomienda en la que trabaja el Banco Gubernamental de Fomento (BGF). Hemos equilibrado el presupuesto, una de las principales demandas, y hemos evitado financiar el déficit con deuda. En marzo se emitieron bonos por 3.500 millones de dólares, con buena demanda por los inversores. La emisión de bonos que se aprobó era necesaria y el producto neto de esa emisión se utilizará para refinanciar en torno a 2.000 millones de dólares en deuda que ya está vencida, así como para dotar de liquidez al BGF a través del pago de deudas de corporaciones públicas y agencias de gobierno con el Banco. Esta autorización para regresar al mercado de bonos va dirigida a restablecer las finanzas gubernamentales, estimular la economía e ir sentando las bases para recuperar el crédito del país.

Desde la oposición, además de atribuir toda la responsabilidad de la crisis de la deuda al actual Gobierno, se ha reclamado la intervención de EEUU. Washington, sin embargo descarta un rescate federal a la isla...

El Gobierno de EEUU sigue muy de cerca lo relacionado con la situación económica y fiscal de la Isla. Hay un Grupo de Trabajo de la Casa Blanca sobre Puerto Rico que anunció que realizaría un examen continuo sobre las finanzas. Otro aspecto esencial es el Plan de Aumento de Recaudos, que atiende el** **Departamento de Hacienda. También el gobernador firmó enmiendas al presupuesto del año fiscal en curso que permiten reducirlo en 170 millones de dólares a través de medidas de ahorro.

Gracias a los mecanismos que se han establecido para manejar los gastos del Gobierno y las medidas de ingreso promovidas por esta Administración, el gobernador García Padilla presentó un presupuesto equilibrado para el próximo año fiscal. No se contemplan despidos de personal regular, pero se reducirá la nómina de confianza en un 10% adicional y se hará lo mismo con los contratos de servicios profesionales. El gobernador ha advertido también que las corporaciones públicas tendrán que asumir la responsabilidad de sus operaciones y no podrán seguir usando el Fondo General de salvavidas.

**La economía ha caído todos los años desde el ejercicio fiscal 2007, excepto en 2012, cuando el PIB anotó un leve avance del 0,1%. En el año fiscal 2013 (cerrado en junio) volvió a caer, el 0,3%, y se prevé ahora que este año baje el 0,8%, cuando se esperaba un avance del 0,2% ¿Hay crisis para rato o se divisa ya un punto de inflexión definitivo? **

Se han estado tomando medidas para equilibrar la situación fiscal y encaminar el crecimiento. Se ha buscado balancear el presupuesto y se ha evitado financiar el déficit con deuda. Lo que hemos visto es el resultado de un problema de años que no se atendió debidamente. Ahora sí se están tomando las medidas adecuadas. Apostamos por una economía de servicios y por la inversión extranjera. Por la internacionalización de la economía. Nuestra proyección es que en los próximos 18 meses el país ingrese entre 8.000 y 10.000 millones de dólares, lo que debería llevar a un crecimiento cercano al 2%. Sin embargo, se trata de estimados en continua revisión.

**Hasta el momento, el gobernador ha anunciado un recorte del 2% el gasto de las agencias públicas, una reducción del 20% del déficit en este ejercicio fiscal y ha ordenado gastar lo mismo que se ingrese en el próximo, además de pedir que se acelere la renegociación de la deuda con vencimiento próximo. ¿Qué otras medidas están en cartera? **

Hace unas semanas el gobernador detalló la Agenda para la Recuperación de Puerto Rico que promoverá la transformación hacia una sociedad con un sistema educativo competitivo, mejor calidad de salud, mayor seguridad en las comunidades y generar empleo e inversión en la Isla. El plan incluye la presentación de un presupuesto para el año fiscal 2014-15 de 9.640 millones de dólares, elevando el servicio de la deuda en 775 millones. En este presupuesto, y por primera vez en más de dos décadas, los gastos estarán en línea con los ingresos recurrentes del Estado.

La crisis ha causado no sólo un brutal aumento del paro al 15,2% (el doble que en EEUU), sino una enorme corriente migratoria ¿Qué planes tiene San Juan para crear empleo y tratar de atajar esa sangría poblacional, especialmente de la fuerza laboral más preparada?

La estrategia de recuperación se centra en la consolidación, ampliación y diversificación de las fuentes de empleo del país. En los pasados 15 meses, ese esfuerzo ha dado frutos en el vital sector de la manufactura donde empresas han ampliado su presencia en Puerto Rico creando más de 5.500 empleos con una inversión de en torno a 615 millones. Permítame decirle que crear empleo fue y sigue siendo la meta principal con la que llegó la Administración García Padilla. La meta fue crear 50.000 empleos en 18 meses y a punto de cumplirse dicho plazo, podemos afirmar que alcanzaremos el objetivo y la creación de empleo sigue siendo nuestro norte. Nuestra proyección es llevar el nivel de desempleo a 12%.

Hablemos de pronósticos ¿Cómo cerrará Puerto Rico 2014 en sus grandes parámetros económicos? ¿Hay motivos para ser optimistas?

Sí. Creo que las bases para la reactivación se han sentado. Los pronósticos son que el déficit termine en 500 millones de dólares este año fiscal y que se dé equilibrio presupuestario en el siguiente. Las proyecciones indican crecimiento económico y reducción del paro el próximo año fiscal. Y una mayor llegada de inversión extranjera, que en 2013 fue de 2.000 millones de dólares.

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